Kunnen verlamde mensen straks weer lopen met robotpakken?

Stel dat je verlamd raakt door een spierziekte, een hersenbloeding of een dwarslaesie. Je zit voortaan in een rolstoel. Of niet? Herman van der Kooij van de Universiteit Twente ontwikkelt robotpakken. Deze robots kunnen de functie van je spieren overnemen, vertelt de hoogleraar biomechatronica en revalidatietechnologie.

Wat maken jullie precies?

“We hebben de Exo-suit en het Exo-skelet ontwikkeld, robots die je aan kunt trekken als kleding. Mensen met een verlamming kunnen ze gebruiken, maar ook bij zware beroepen kunnen ze helpen. 38 procent van het ziekteverzuim komt door klachten als pijn in de rug, schouders of knieën.”

Aan wat voor soort beroepen moeten we denken?

“Er is interesse voor in de logistiek en de bouw en ook bij artsen en tandartsen. Ze zitten veel voorovergebogen en kunnen met deze pakken hun nek of rug ontlasten. Bij revalidatie en sporten kun je ze ook gebruiken. Als je bijvoorbeeld artrose hebt, kun je langer blijven skiën.”

We proberen te begrijpen hoe mensen bewegen

Zijn draagbare robots al op de markt?

“Ja, maar niet meer dan een paar honderd of duizend mensen wereldwijd gebruiken ze, want ze zijn nog niet zo gebruiksvriendelijk. Ze zijn gemaakt van harde en stijve materialen en er zitten veel draadjes, accu’s en motoren aan. We proberen ze dus kleiner, lichter en soepeler te maken. Maar het apparaat moet vooral nog beter weten wat de gebruiker wil. Het kost te veel tijd als je elke keer een knopje moet indrukken.”

Hoe pakken jullie dat aan?

“We proberen te begrijpen hoe mensen bewegingen aansturen en dit na te bootsen. Ook meten we spieractiviteit en activiteit in het zenuwstelsel en gebruiken dit voor het direct aansturen van de robot. In films als Iron Man lijkt het zo makkelijk, maar in werkelijkheid is het heel ingewikkeld.”

Zijn rolstoelen uiteindelijk niet meer nodig?

“Onze pakken worden steeds beter, maar voorlopig zijn ze niet geschikt om lange afstanden mee af te leggen. Het zal meer een aanvulling zijn. Altijd zitten is ook voor mensen die verlamd zijn niet goed.”